Os pesquisadores da Universidade de Aberdeen e da Universidade de Glasgow publicaram um estudo no qual afirmam que uma abundância de cobre desempenhou um papel igualmente crucial para o oxigênio, ajudando a ascensão e disseminação dos primeiros animais há 700 milhões de anos.

Ao analisar uma série de registos geológicos, os cientistas foram capazes de provar que o nível de cobre no ambiente aumentou dramaticamente ao mesmo tempo em que os primeiros animais começaram a surgir. Suas primeiras pistas surgiram do facto de que se estima que os níveis de oxigênio eram relativamente baixos no ambiente durante o período Neoproterozóico – quando a primeira vida multicelular começou a surgir.

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Ao mesmo tempo, houve um aumento dramático na disponibilidade de cobre durante este período. Esta ocorrência, combinada com o papel crucial que o cobre desempenha na criação de proteínas, permitiu-lhes chegar à conclusão sobre a importância do mineral. ” O oxigênio era realmente tóxico para a vida primitiva, mas o cobre deu aos animais os meios para lidar com isso “, lê-se no estudo

O cobre foi particularmente importante no desenvolvimento de proteínas que ajudaram as medusas primitivas e esponjas do mar a desenvolver sistemas respiratórios. “O oxigênio era realmente tóxico para a vida primitiva, mas o cobre deu aos animais os meios para enfrentá-lo e usá-lo para sua vantagem – foi um pouco inteligente de evolução”, disse John Parnell, principal autor do estudo para depois acrescentar que “Nossa pesquisa mostra que, em todo o planeta, os magmas das profundezas da Terra trouxeram rochas vulcânicas contendo cobre à superfície há cerca de 800 milhões de anos.”

Parnell explicou que os animais usavam o cobre de várias maneiras, mas duas funções críticas do metal deram aos animais a força para se sustentar e a capacidade de respirar oxigênio do ar produzindo compostos chamados proteínas de cobre, que são essenciais para a maneira como vivem. “O oxigênio no ar tinha o duplo papel de desgastar as rochas para fornecer cobre e permitir que os animais respirassem, o que eles poderiam fazer usando suas proteínas de cobre”, disse

Na opinião do co-autor Adrian Boyce, não é coincidência que alguns dos maiores depósitos de minério de cobre do mundo, localizados na África, tenham-se formado exatamente quando os primeiros animais começaram a surgir. “A vida e as rochas estavam em harmonia”, disse Boyce.

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