No meio de um combustível visto frequentemente como um vilão de Hollywood, Glenn Kellow descreve brevemente o que ele chamaria de caso surpreendentemente sustentável para o carvão, com três observações-chave.

Primeira observação

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A história da energia global não é do bem contra o mal. É um conto sobre a busca de dois “bens” – energia confiável e acessível e emissões reduzidas. Maximizar os benefícios, minimizando os custos, é o que muitos de nós são todos os dias.

Primeiro, o básico: o mundo usa cerca de 8 bilhões de toneladas de carvão. Um pouco mais de uma em cada quatro unidades de energia no mundo vem do carvão – e a Agência Internacional de Energia (AIE) notou que essa parcela realmente subiu nas últimas quatro décadas – e saiu de uma base muito maior.

Pela primeira vez em 2018, a capacidade de geração global movida a carvão superou 2000 GW. Esse é um enorme aumento de 62% desde o ano de 2003, e cada GW pode usar cerca de 3 milhões de toneladas de carvão. Cerca de 300 GW da nova geração movida a carvão estão em construção somente na Ásia – mais do que toda a frota de carvão existente nos EUA. Mais de 40 nações adicionaram geração movida a carvão desde 2010.

Nos EUA, os anos passados ​​de carga regulatória, incentivos financeiros para trocar combustíveis e um jogo de xisto específico para o país criaram um declínio secular, mas o carvão ainda abastece mais de um quarto da geração de eletricidade. Durante o dia de pico do recente vórtice polar, o carvão alimentou 37% da eletricidade – mais do que qualquer outra fonte.

O carvão também é essencial para a produção original de aço, que consome 1 bilhão de toneladas de carvão, e o carvão fornece cerca de 70% da energia para criar cimento. A eletrificação do setor de transporte já está tendo resultados impressionantes, com o carvão novamente retornando como um dos principais combustíveis do transporte em locais como a China, com comboios de alta velocidade e ônibus elétricos, carros e scooters.

A expectativa de vida, a escolaridade e a renda estão correlacionadas com o uso de eletricidade per capita e mais da eletricidade do mundo é alimentada pelo carvão do que qualquer outra fonte. Notavelmente, entre 1990 e 2010, cerca de 1,7 bilhão de pessoas ganharam acesso à eletricidade. Ao longo do período, para cada 1 pessoa que obteve acesso devido à energia solar e eólica, 13 tiveram acesso graças ao carvão. Simplificando, o mundo planeia e precisa usar carvão para o futuro previsível.

Segunda observação

A tecnologia tem sido a resposta comprovada e temos a oportunidade de continuar a usar a tecnologia para reduzir as emissões. O primeiro passo é permitir que o mundo tenha acesso à electricidade, algo que faltava a 1 bilhão de pessoas – quase 15% da população mundial. Cerca de 3 bilhões de pessoas dependem de biomassa primitiva, que seria cerca de 1000 vezes mais limpa usando carvão por electrificação.

Também podem ser tomadas medidas para melhorar as emissões da geração existente de combustíveis fósseis – e o histórico de excelentes tecnologias de baixa emissão. Desde 1970, as emissões dos EUA do carvão foram reduzidas em 82% – e mesmo quando o consumo de carvão aumentou 146%. O primeiro passo para reduzir as emissões de carbono começa com maior eficiência. Globalmente, a eficiência média das usinas a carvão hoje é de 35%. Aumentar essa média em 5 pontos, para 40%, reduziria as emissões globais em 2 gigatoneladas – ou o equivalente ao total anual da Índia. Passos positivos já estão sendo dados. Na China, as usinas de alta eficiência e baixa emissão representam 66% da capacidade instalada.

É notável que 24 países, responsáveis ​​por mais da metade das emissões globais de carvão, incluíram tecnologias avançadas de carvão em suas contribuições determinadas nacionalmente sob o Acordo de Paris. Muitos dos maiores países consumidores de carvão do mundo continuam a ver um papel para o carvão num mundo com restrições de carbono.

O “grande prêmio” final para tecnologias avançadas de carvão vem da implantação generalizada de captura, uso e armazenamento de carbono (CCUS). O Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas disse que não só o custo de atingir a meta de 2 ° C será 138% mais caro, como também pode não ser possível sem a implantação generalizada da tecnologia CCUS.

A frota de carvão na Ásia tem menos de 15 anos e pode ser adaptada com o CCUS. Mais de 300 GW da capacidade de energia a carvão existente na China, por si só, já atende a critérios substanciais para adequação ao retrofit da CCUS.

Na realidade, o mundo precisa de maior clareza regulatória em relação ao armazenamento de CO2 e maior implantação de usinas. A tecnologia existe hoje, embora seja apenas por meio do aprendizado que optimizamos os custos do projecto para implantar em escala. Além disso, existem tecnologias transformacionais no pipeline de inovação que prometem reduzir ainda mais os custos com pesquisa e desenvolvimento contínuos.

Nos EUA, já estamos a ver uma razão para um otimismo renovado neste campo com a aprovação da legislação do FUTURE Act, que avança o crédito fiscal do 45Q. Peabody teve o prazer de fazer parte de um esforço bipartidário apoiando sua passagem.

Terceira observação

Embora tanto os factores específicos do mercado quanto os da empresa ainda levem a vencedores e perdedores, os desafios recentes do sector podem, paradoxalmente, permitir maior solidez financeira para aqueles que assumem uma posição contrária e permanecem.

Várias dinâmicas principais estão em jogo. O primeiro é o activismo ambiental. É provável que a permissão de uma mina ou de um porto traga retornos substanciais e atrasos na produção que limitem o fornecimento.

A segunda dinâmica é o afastamento do carvão por certas mineradoras diversificadas globais e alguns investidores por meio do desinvestimento de combustíveis fósseis. Isso também limita as oportunidades de fornecimento. O maior desinvestimento da mineradora do mundo em muito carvão térmico, mantendo a maior carteira de exportação de carvão metalúrgico; a saída completa do carvão da segunda maior empresa de mineração do mundo; o aumento mais rápido do fornecedor de carvão térmico marítimo do mundo anunciou o nivelamento do carvão; e o movimento de desinvestimento euro-americano de combustíveis fósseis todos apontam para uma indústria que não está recebendo investimentos em novas ofertas na medida em que teria feito até o começo desta década.

Ironicamente, no entanto, muito pouco disso afeta a demanda subjacente do produto, particularmente nos movimentados portos de dezenas de países da Ásia-Pacífico. Mais uma vez, a demanda sobe conforme a oferta permanece apertada. Um mundo que usará o carvão por muitas décadas mais no futuro, também precisa de empresas de carvão sustentáveis ​​mais do que nunca.

A terceira dinâmica é um mundo de CAPEX-light que tantas grandes empresas nas indústrias extrativas encontram-se em […] onde os investimentos de capital estão bem abaixo dos níveis históricos e do […] esgotamento actual. Acionistas de uma indústria cíclica estavam cansados ​​de dinheiro sendo frequentemente desperdiçado em retornos marginais nos bons tempos e perdas nos tempos ruins. Eles exigem uma disciplina muito maior na alocação de capital, com preferência por retornos em dinheiro aos acionistas. Uma análise rápida dos investimentos de capital na indústria do carvão desde o início desta década revela que o CAPEX está a executar menos da metade do seu nível de pico.

A quarta dinâmica vem na forma de elementos técnicos que também desencorajam investimentos. A mudança para mercados à vista e contratos de curto prazo criam o potencial para uma maior volatilidade e tomada de decisões de curto prazo. Para completar o pensamento, a indústria do carvão enfrenta vários desafios. A reviravolta aqui é que, dentro de nossos desafios, podem estar embutidas oportunidades.

Essas oportunidades se apresentam para aqueles de nós com os recursos necessários para permanecer financeiramente saudáveis, para administrar bem, para insistir na mineração responsável e para incentivar tecnologias avançadas para reduzir continuamente as emissões.

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