Num sector atormentado por acções industriais prolongadas, falta de novas descobertas e investimentos, bem como operações de reciclagem de rejeitos mais profundas e em declínio, demonstraram melhor resiliência e atraíram mais interesse dos investidores do que operações tradicionais, 71% das quais eram marginais ou prejuízo em 2018, de acordo com o Conselho de Minerais da África do Sul.

Além da preocupação do conselho com as novas tarifas que exacerbam os custos administrados do sector, também aponta que, desde 2007, os empregos no sector de ouro caíram quase 40%. Por outro lado, não houve novas minas de ouro de nível profundo construídas desde 2003, e a produção de ouro da África do Sul tem declinado consistentemente na última década.

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O CEO da Pan African Resources, Cobus Loots, observa que o mercado de ouro, em geral, melhorou nos últimos meses e que o risco geopolítico cada vez maior poderia endossar os fundamentos do ouro. Ao mesmo tempo, com a fraqueza do rand esperada para persistir ao lado de um preço do ouro um pouco favorável, 2019 deveria, teoricamente, ser um bom ano para os produtores de ouro da África do Sul.

No entanto, os Loots também observam o mau estado da economia local, e os desafios que impõe aos mineiros não podem ser subestimados. Da mesma forma, embora a reciclagem de rejeitos esteja longe de ser uma bala de prata para a indústria do ouro, os ganhos significativos obtidos pela retirada de barragens de rejeitos existentes não podem ser subestimados.

Um breve historial dos rejeitos

A reciclagem de rejeitos na África do Sul começou na década de 1970, lembra o principal engenheiro geotécnico e parceiro da SRK, Adriaan Meintjes. Antes disso – em grande parte como resultado de um estudo de 1953 da então Câmara de Minas e do Conselho de Pesquisa Científica e Industrial – o procedimento padrão para limitar a poluição do ar e da água relacionada a barragens foi plantar vegetação nas barragens de rejeitos.

Meintjes explica que, historicamente, quando as notas eram muito altas, o processamento de ouro era limitado pela tecnologia do dia. Como resultado, muitos dos lixões mais antigos têm um dos materiais mais ricos. A Anglo American começou a remontar lixões no que se tornaria a Operação Ergo da DRDGold em 1977. Instalações de processos simultâneas foram estabelecidas em Crown Mines e City Deep para recuperar os aterros ao sul do distrito comercial central de Johanesburgo.

Continuando, Meintjes observa que as tecnologias de extração melhoraram nos últimos 30 anos, e que a otimização e a melhoria da tecnologia foram realizadas em 1980, quando a moagem de resíduos de mineração de ouro já era “mais fina do que 80%, passando de 80 μm. Loots acrescenta que as actuais tecnologias inovadoras e técnicas de processamento aumentaram significativamente o potencial de extração, e esses depósitos de rejeitos agora podem ser minerados e processados ​​com eficácia.

Algumas dessas novas tecnologias incluem etapas de pré-concentração, separação de minério, concentração de gravidade e moagem fina para liberar mais metal. A Mintek demonstrou essa evolução quando apresentou seu fluxograma de pré-tratamento para rejeitos de ouro e urânio na mina South Deep da Gold Fields em 2016

Adrian Meintjes observa que a optimização dos processos de rejeitos está em marcha e que as soluções de rejeitos ainda estão sendo refinadas, incluindo o uso de microorganismos em instalações de rejeitos para “minar” resíduos minerais como uma solução parcial destinada a reduzir o consumo de água em países com escassez de água.

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